March Madness Update #5 – Loyola blijft verrassen, Kentucky eruit


Na een pauze van drie dagen keerde het NCAA Tournament vannacht terug. We zijn aangekomen bij de laatste zestien en vandaag viel het eerste deel al af. En daarbij waren weer genoeg verrassingen te noteren, want in drie van de vier wedstrijden gingen de underdogs door!


SOUTH REGION


De chaos in de South bracket was al compleet. Met #11 Loyola, #9 Kansas State, #7 Nevada en #5 Kentucky was er immers geen enkel team uit de top vier meer over. Vannacht werd daar een schepje bovenop gedaan.  Uitgerekend de twee laagst geklasseerde teams uit dit rijtje wisten zich te plaatsen voor voor de Elite Eight.

RAMBLERS BLIJVEN STUNTEN

De grootste verrassing daarvan is wel #11 Loyola-Chicago. Nadat eerder #6 Miami en #3 Tennessee nipt werden verslagen, moest ook #7 Nevada eraan geloven met een uiterst minimale 69-68 nederlaag. Toch ging het niet vanaf het begin goed voor de Ramblers. De Nevada Wolfpack beleefden een sterke start en kwamen maar liefst 20-7 voor. Loyola-Chicago stelde echter voor rust nog orde op zaken.


In de tweede helft leverde dit vervolgens een wedstrijd op waarin beide ploegen het elkaar moeilijk maakte. De Wolfpack hadden zowel in de eerste als tweede ronde al een grote achterstand weggewerkt, en ook tegen de Ramblers leek dit tot de mogelijkheden te behoren. Met een 66-65 voorsprong en een twintigtal seconden op de klok hoopte Nevada dan ook nog een kans te krijgen. Helaas had Marques Towns van Loyola-Chicago daar echter andere gedachtes over.


Het was deze driepunter die uiteindelijk de beslissing bleek te zijn. Daardoor weet #11 Loyola voor de derde keer op rij als underdog door te stoten. #7 Nevada kan ook terugkijken op een geslaagd toernooi, maar kon uiteindelijk niet voor de derde wedstrijd op rij een comeback voltooien.

BLAUWE WILDCATS VERRAST DOOR PAARSE WILDCATS

De tegenstander van Loyola in de Elite Eight is misschien wel nog verrassender. Bijna iedereen vulde in deze regio al het jonge talentvolle ensemble van #5 Kentucky in om dit deel van de bracket te winnen. Maar de #9 Kansas State Wildcats bleken verrassend genoeg een sta-in-de-weg door met 61-58 te winnen.


Wat dat betreft was het een anti-climax van immense proporties voor Kentucky. De ploeg kreeg namelijk genoeg kansen om te winnen. Zo kregen ze maar liefst vijftien free throws meer dan Kansas State! Maar alsnog mocht het niet baten en met name P.J. Washington was in dat opzicht de gebeten hond…


Aan de andere kant was de euforie groot bij de Kansas State Wildcats. De ploeg werd gezien als misschien wel het zwakste team in het toernooi, mede omdat ze met #8 Creighton en #16 UMBC niet bepaald sterkhouders hadden uitgeschakeld en ook nog eens hun sterspeler missen in Dean Wade.
Wat dat betreft wordt de aankomende wedstrijd tussen #11 Loyola-Chicago en #9 Kansas State misschien wel de meest onwaarschijnlijke match-up in de Elite Eight ooit. Nog nooit hebben een #11 seed en een #9 seed elkaar ontmoet in de Elite Eight, en daarnaast zijn beide ploegen bepaald geen grote namen in het college basketball.


Het duel tussen de meest onwaarschijnlijke Elite Eight-teams ooit wordt zaterdag afgewerkt om 23:09 Nederlandse tijd.


WEST REGION


Hoewel de madness misschien minder groot was in deze regio dan in de hierboven besproken regio, was het wel een feit dat zowel #1 Xavier als #2 North Carolina waren weggespeeld. Het betekende dat #3 Michigan en #4 Gonzaga als favorieten de Sweet Sixteen in gingen tegen respectievelijk #7 Texas A&M en #9 Florida State.

MICHIGAN OVERROMPELT TEXAS A&M

In het geval van Michigan wisten ze deze favorietenstatus waar te maken met een imposant optreden. Na een ietwat gelukkige ontsnapping in de vorige ronde tegen Houston, lieten de Wolverines er tegen Texas A&M geen gras over groeien. Ze schoten 62% van hun schoten raak en waren met 99-72 veel te sterk.


Ondanks dat de #7 Texas A&M Aggies in de vorige ronde nog iedereen verraste door #2 North Carolina uit te schakelen, hadden ze simpelweg geen antwoord op alle driepunters van Michigan. De ploeg van John Bielein zou 14-uit-24 schieten uit driepunters en de Aggies stelden daar slechts een schamele 3-uit-15 tegenover. Met name Muhammad-Ali Abdur-Rakhman – oftewel de man met de mooiste naam in het toernooi – was op dreef met 24 punten terwijl ook Moritz Wagner met 21 punten een flinke duit in het zakje deed.

FLORIDA STATE SLUIPT DOOR NAAR LAATSTE ACHT

Michigan dus door naar de Elite Eight, en waar veel mensen #4 Gonzaga verwachtte, wordt het #9 Florida State wat ze daar zullen ontmoeten. Ondanks dat Florida State, een beetje zoals Kansas State, misschien wel één van de minst opwindende teams was dat in het originele deelnemersveld was meegenomen, staan ze zodoende toch maar mooi in de Elite Eight. De ploeg uit de ACC won met duidelijke cijfers – 75-60 – en schakelde na #8 Missouri en #1 Xavier wederom een ploeg uit die hoger gerangschikt was.


Het waren dit soort plays die het verschil maakten tussen Gonzaga en Florida State. De Bulldogs konden nooit gemakkelijk in hun ritme komen en de Seminoles maakten er gretig gebruik van. Terence Mann was daarbij wederom de katalysator met 18 punten terwijl maar liefst tien (!) andere spelers ook tot scoren kwamen. Zodoende komt er een einde aan het avontuur van Gonzaga, dat voor het vierde jaar op rij tot de laatste zestien kwam maar in tegenstelling tot vorig jaar dus niet de Final Four kon halen. De Florida State Seminoles maken daar nog wel kans op, maar dan zullen zij wel zaterdag op zondagnacht om 01:49 (NL tijd) af moeten rekenen met de #3 Michigan Wolverines.


Iedereens bracket was waarschijnlijk al kapot, maar dat één van de bovenstaande ploegen komt te spelen voor een nationaal kampioenschap had bijna niemand kunnen voorspellen. Vannacht lijkt op papier ieder geval minder verrassende namen voor de Elite Eight op te gaan leveren. Slechts één ploeg is daar immers lager gerangschikt dan een #5 seed, en dat is #11 Syracuse dat het op moet nemen tegen #2 Duke (02:37, NL tijd). Tegelijkertijd mag #1 Kansas het gaan waarmaken tegen #5 Clemson (00:07), verdedigt #1 Villanova zijn favorietenstatus tegen #5 West Virginia (00:27) en mag onze Matt Haarms diep in de nacht (02:57) met #2 Purdue om een plekje vechten tegen #3 Texas Tech.

Coverfoto: Loyola University of Chicago

Justin Kevenaar
Keek in 2006 voor het eerst naar de Super Bowl en was op slag verliefd op de NFL (en de Seattle Seahawks). Door de jaren heen hebben ook de andere Amerikaanse sporten - zoals NBA, MLB en college sports - zijn hart veroverd. In het dagelijks leven freelance videograaf, editor, tekschrijver en sportjournalist.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen