NHL weekly: Lankinen staat op, de Top 5 en het wekelijkse rondje

Was het puur toeval of zat er toch een gedachte achter? In Chicago leken ze een keepersprobleem te hebben, maar de organisatie toverde opeens een 25-jarige Fin uit de hoge hoed. Tijd voor een nadere kennismaking met Kevin Lankinen. Vanzelfsprekend slaan we ook deze week de Top 5 niet over. We sluiten af met ons wekelijkse rondje langs de vier divisies.

LANKINEN BLIJKT AANGENAME VERRASSING

Corey Crawford was één van de betere goalies van het vorige decennium. De man hielp de Chicago Blackhawks aan twee Stanley Cups, was jarenlang de backbone van het team, maar kampte de laatste jaren ook met veel fysiek ongemak. Crawford liep een paar jaar geleden een hersenschudding op en werd daarna nooit meer de oude. Heel vreemd was het dan ook niet dat de Blackhawks afgelopen najaar besloten het contract van de goalie niet te verlengen. Crawford tekende vervolgens in New Jersey, maar liet dit contract al snel verscheuren. Hij stopte.

Opmerkelijk was wel dat de Blackhawks zonder echte nummer één goalie aan dit seizoen begonnen. Collin Delia en Malcolm Subban mochten het gaan uitvechten, maar voor veel teams zouden ze niet veel meer dan capabele backups zijn. In Chicago wilden ze de gok echter wagen. Al te hoog lag de lat dit jaar immers niet. Waarom zou je veel geld spenderen aan een goalie als je toch de play-offs niet haalt? Nu het seizoen een maand onderweg is, kun je je afvragen of het wel een gok was. Binnen de eigen organisatie bleek een goalie rond te lopen die voorlopig de handen op elkaar krijgt in Chicago en omstreken.

EERSTE KENNISMAKING

De eerste statistieken die we van Kevin Lankinen, want over hem gaat het, kunnen vinden, zijn niet bijster fameus. In de U16 van het Finse Kiekko-Vantaa kwam de jonge Lankinen aanvankelijk tot een .917 save percentage. Niet slecht, maar toch ook geen cijfers waarmee je de scouts uit de NHL wegblaast.

Naarmate Lankinen ouder werd, werden ook zijn statistieken beter. De jonge Fin leek gemaakt voor belangrijke wedstrijden, want juist voor de vertegenwoordigende jeugdteams was Lankinen op zijn best. Zo noteerde hij in 2014 voor de U20 in drie wedstrijden een .955 save percentage. Tussen 2016 en 2018 blonk hij ook uit voor HIFK in de hoogste Finse klasse (.946 sv% in 15 wedstrijden) en voor Kettera (huurbasis) in de tweede klasse.

 Dit bleef in Noord-Amerika niet onopgemerkt. De Chicago Blackhawks hebben een verleden met Finse goalies, Antti Niemi stond immers onder de lat toen de club in 2010 de Cup won, en zagen ook wel iets in Lankinen. De Fin werd gestald bij de Rockford IceHogs. Lankinen speelde in 2018-2019 19 wedstrijden in de AHL, maar viel met een .910 save percentage en 2.50 GAA niet erg op. Dit deed de goalie wel tijdens het WK in 2019. Met Finland veroverde Lankinen verrassend de wereldtitel en de eigen prestaties mochten er zijn. In 8 wedstrijden noteerde Kevin Lankinen een 1.50 GAA en een .942 sv%. Alleen Andrei Vasilevskiy (.946) deed het nog iets beter dat toernooi.

DEBUUT

Vorig seizoen ging het niet veel beter in de AHL (.909 sv%), maar hij vertegenwoordigde de IceHogs wel tijdens de All-Star Game. Desondanks dacht vrijwel niemand aan Lankinen op het moment dat Crawford vertrok. De Fin zou, als ’t gezien de omstandigheden mogelijk was, zijn kunsten gaan vertonen in de minors. Tot de Blackhawks vrij desastreus aan het seizoen begonnen en Subban en Delia in drie wedstrijden 15 tegengoals moesten slikken. Geen van de goalies kwam daarbij ook maar in de buurt van een .900 sv%. Omdat het toch niet veel slechter kon, besloot de organisatie Lankinen te bellen voor aanvang van de vierde wedstrijd. De rest is, zoals dat zo mooi heet, geschiedenis.

Het was echter niet zo dat Lankinen met een toverstafje zwaaide en de problemen direct oploste. Tijdens zijn debuut, op 19 januari tegen de Panthers, moest ook de Fin vijf keer vissen. Zijn .833 save percentage gaf een vertekend beeld, want Lankinen speelde beter dan de cijfers deden vermoeden. De Hawks verloren ook hun vierde wedstrijd, maar pakten nog wel een puntje. Kevin Lankinen had met zijn optreden blijkbaar het vertrouwen van Jeremy Colliton gewonnen, want een paar dagen later tegen Detroit stond de Fin opnieuw onder de lat.

VAN DERDE KEUS NAAR STARTER

Tegen deze club kregen de Blackhawks-fans flarden te zien van wat Lankinen in z’n mars heeft. Hij zag 31 schoten op zich afkomen, maar alleen Dylan Larkin slaagde er in de derde periode in de Fin te kloppen. Chicago won met 4-1 en boekten eindelijk de eerste zege van het seizoen. Twee dagen later deed Colliton opnieuw een beroep op Lankinen en wederom kreeg hij geen spijt. De goalie kreeg er twee om z’n oren, maar zelf scoorden de Blackhawks er zes. De spelers leken zich senang te voelen met de Fin onder de lat en dit besefte Lankinen ook zelf. Hij groeit voorlopig uit tot een vaste waarde en gaf zijn team ook tegen de sterker geachte Predators, Blue Jackets en Hurricanes kans op de zege.

In de vijf duels met die tegenstanders noteerde Lankinen een .936 save percentage. Mooie cijfers en zeker als je bedenkt dat de met 6-4 gewonnen wedstrijd tegen de Canes (.882 sv%) zijn statistieken geen goed deed. Dinsdag tegen de Stars stond de Fin echter weer zijn mannetje. Hij stopte 34 van de 35 SOG en kreeg in OT zijn beloning. Pius Suter, nog zo’n aangename verrassing in Chicago, scoorde de winnende 2-1 en bezorgde de Blackhawks daarmee opnieuw de twee punten. Kenners maakten zich zorgen om de onervaren Blackhawks, maar zonder onder meer Jonathan Toews, Alexander Nylander en Kirby Dach doen de Hawks het opvallend goed.

TOP 5

We hadden deze week moeiteloos 10 mooie momenten in de Top 5 kunnen proppen, maar dan slaat de titel nergens op. De hattrick van Jason Spezza tegen de Canucks, de historische goal van Anthony Bitetto voor de Rangers, de 709e van Alex Ovechkin én de beauty van Jonathan Huberdeau tegen de Predators hebben het helaas niet gehaald. Dat gold wel voor de eerste van Laine en de vierde van Stutzle.

DAVID PASTRNAK vs PHILADELPHIA FLYERS

Zonder David Pastrnak ging het best oké met de Boston Bruins.Ze wonnen vijf van de zeven wedstrijden en pakten in zes daarvan punten. Eind januari keerde Pasta terug in de line-up en de Tsjech had zijn vorm al rap te pakken. In z’n tweede duel scoorde hij al twee keer tegen de Capitals en in zijn derde schoot hij zelfs drie keer met scherp. Boston kon de productie van de Tsjech, die nog altijd slechts 24 jaar oud is, goed gebruiken in de topper tegen de Flyers. Op de powerplay maakten de Bruins een 3-1 achterstand ongedaan om er in OT dankzij Patrice Bergeron alsnog met twee punten vandoor te gaan: 4-3.

TIM STUTZLE vs MONTREAL CANADIENS

We moeten het toch maar eens over Tim Stutzle hebben. De piepjonge Duitser is één van de weinige lichtpuntjes bij de Ottawa Senators dit seizoen en tekende donderdag tegen de Canadiens voor zijn vierde van het seizoen. De net 19-jarige winger had het in Montreal aardig op zijn heupen, want naast zijn goal gaf hij ook nog eens twee assists. Het was voor Stutzle zijn eerste multi-point game in zijn nog erg prille loopbaan. De Senators konden deze prestatie van hun rookie best gebruiken. Ottawa verloor negen wedstrijden op rij, maar sloot deze slechte reeks af met een 5-3 zege in Montreal.

PATRIK LAINE vs DALLAS STARS

Met respectievelijk 36 en 44 goals in zijn eerste seizoenen begon Patrik Laine als een malle in Winnipeg. Toch waren de partijen niet erg gelukkig met elkaar. Het huwelijk tussen Laine en de Jets was gedoemd te mislukken. De Blue Jackets konden daar ook over meepraten. De inkt van de contractverlenging was nog niet droog of Pierre-Luc Dubois gaf al aan een deurtje verder te willen kijken. Beide clubs vonden elkaar in een trade, die ook Jack Roslovic nog naar Columbus bracht. Laine hoefde in Columbus niet lang op zijn eerste treffer te wachten, want al in het tweede duel was het raak. Overigens scoorde ook Roslovic in dit duel zijn eerste voor z’n nieuwe club én scoorde Cam Atkinson zijn 200e goal in zijn loopbaan. De Jackets wonnen dit treffen met 4-3.

TOM WILSON vs PHILADELPHIA FLYERS

We ontkomen er niet aan om toch Alex Ovechkin in deze Top 5 op te nemen. De goal kwam dan wel op naam van Tom Wilson, maar al het vuile werk werd geleverd door The Great Eight. Ovechkin had de eerste treffer van de Caps al voor zijn rekening genomen en trok vlak voor de 2-0 de trukendoos open. Wilson mocht de puck in het doel deponeren, maar wist ook maar al te goed dat z’n Russische teamgenoot een heel, heel groot aandeel in deze treffer had. Overigens trok Washington de 2-0 voorsprong niet over de streep. Scott Laughton kreeg het voor de Flyers op de heupen en mede dankzij zijn hattrick won Philadelphia.

AUSTON MATTHEWS vs VANCOUVER CANUCKS

Zou het dit jaar dan eindelijk!? Nee, we hebben het hier niet over de Elfstedentocht, maar over een eventuele titel voor de Maple Leafs… De trotse traditieclub wacht al sinds 1967 met smart op een Stanley Cup, maar keer op keer op keer was er die teleurstelling. De route naar de Cup lijkt dit jaar eenvoudiger dan anders. Toronto komt immers voornamelijk Canadese tegenstanders tegen en pas in de halve finale treffen ze een Amerikaanse topclub. In de North Division is het gezelschap van Sheldon Keefe alvast prima aan het seizoen begonnen. Dit komt niet in de laatste plaats door de voortreffelijke start van Auston Matthews. De jonge Amerikaan vond maandag tegen Vancouver alweer voor de achtste wedstrijd op rij het net.

RONDJE LANGS DE DIVISIES

  • We beginnen onze virtuele voettocht in de East Division. Daar nemen de Sabres en de Devils nog tot zeker volgende week plaats in de wachtkamer. Buffalo (9 gevallen) en New Jersey (16 gevallen) voldoen niet aan de gestelde protocollen met betrekking tot het coronavirus. De Capitals van onze eigen Daniel Sprong hadden de Sabres moeten treffen, maar deze duels zijn verplaatst. Sprong en de zijnen bezetten achter Boston en Philadelphia de derde plaats in de divisie. De laatste drie wedstrijden gingen verloren voor de Caps, maar tegen de Rangers krijgen ze de komende dagen kans op eerherstel. De Blueshirts vinden we terug op de laatste plaats in het oosten met 10 punten uit 11 wedstrijden. Koploper Bosten, bezig aan een 3-game winning streak, heeft 18 uit 11.
  • In de North Division loopt het vooralsnog gesmeerd. Zeker voor de Toronto Maple Leafs. Met winst in de laatste drie wedstrijden hebben de Leafs een gat van 3 punten geslagen naar de Canadiens. De Habs hebben echter wel een wedstrijd minder gespeeld. Vancouver wacht al sinds de laatste dag van januari op een zege. De ploeg is, na duels met Toronto en Montreal, bezig aan een 5-game losing streak en laat in de divisie alleen Ottawa nog achter zich. Met 17 punten in 16 wedstrijden is Quinn Hughes voorlopig even het mannetje in Vancouver. De jonge verdediger koppelt daar echter ook een -13 rating aan. Ottawa won vorige week verrassend van de Habs, maar verloor daarna weer drie keer op rij. Met 5 uit 14 is hun situatie al behoorlijk hopeloos.

  • De teams uit Florida maken de dienst uit in de Central Division. Titelverdediger Tampa Bay, dat 19 punten verzamelde in 11 wedstrijden, heeft een voorsprong van 3 punten op de Panthers, dat 10 keer in actie kwam. Chicago heeft hetzelfde aantal punten, maar de Blackhawks hadden hier vier wedstrijden meer voor nodig. In deze divisie hebben ook de Hurricanes en Stars nog het een en ander in te halen. Hoewel Dallas de laatste drie wedstrijden verloor, lijkt er voor de verliezend finalist van vorig jaar nog niet veel aan de hand. Dat de Nashville Predators zo laag staan, is wel een verrassing. Zij wonnen slechts één van de laatste zes duels en staan na 13 wedstrijden op slechts 10 punten. Alleen Detroit doet het slechter in de Central.
  • Ook in de West Division is er even geen touw aan vast te knopen. De Golden Knights, die hun koppositie weer heroverd hebben, hadden vorige week al te maken met de zogenaamde Covid-protocols en zagen hun duels met San Jose afgelast worden. Deze week zijn Colorado en Minnesota aan de beurt. Vegas mag dan drie wedstrijden minder gespeeld hebben dan St. Louis, maar de Knights hebben al wel een punt meer. De Avs staan met 15 uit 11 nog altijd derde en achter hen bezetten de Coyotes voorlopig de vierde plaats. De Desert Dogs voelen echter de hete adem van Anaheim, Minnesota en San Jose. Los Angeles ging vijf keer op rij onderuit en heeft nu de rode lantaarn in handen.

Cover photo: NHLBlackhawks/Twitter

Hans Mulder
Dankzij de Braves en de Twins gegrepen door de MLB. Wat later door een simpele videogame besmet met 't ijshockeyvirus en blij dat ik hier beide liefdes mag beschrijven.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen