NFL Season in Review 2018: Los Angeles Chargers


Met het seizoen in de boeken en het off-season onderweg, werpen we een blik in de achteruitkijkspiegel van het NFL-seizoen. In volgorde van de draft, van slechtste team naar het beste, kijken we terug op het seizoen van de 32 verschillende NFL-teams. Vandaag in deel 17: Los Angeles Chargers. (deel 16, de review van de Baltimore Ravens, verschijnt later deze week inclusief podcast).

EEN TEAM MET HOOP, MAAR ZONDER FANS

2017 beloofde een speciaal jaar te worden voor de Chargers. Het team verhuisde van San Diego naar Los Angeles en besloot (eindelijk) afscheid te nemen van head coach Mike McCoy. Rookie head coach Anthony Lynn mocht de intrede van de Chargers in de City of Angels in goede banen proberen leiden.
Wat zich vooraf aankondigde als een zware dobber, in een goed gestoffeerde AFC West met
Denver, Oakland en Kansas City, werd uiteindelijk een verrassend knap seizoen. De Bolts sloten 2017 af met een 9-7 record en grepen maar net naast een plek in de play-offs. Maar ondanks de aardige resultaten, loopt football-minnend LA nog steeds niet warm voor de Chargers.


WAT GING GOED IN 2017?


RIVERS OPNIEUW OP NIVEAU

Philip Rivers is al sinds 2006 de franchise quarterback van de Chargers. Hij heeft sindsdien geen enkel game gemist voor zijn team en is momenteel de man die het meeste wedstrijden op rij heeft gestart in de hele NFL (192 om precies te zijn!). In 2016 had hij echter een moeilijk seizoen. Hij wierp maar liefst 21 intercepties en voltooide 60,4% van zijn passes, meteen het tweede slechtste percentage uit zijn carrière. En als Rivers het moeilijk heeft, heeft het hele team het moeilijk. De Chargers sloten 2016 af met een beschamende 5-11. Dan verging het Rivers een stuk beter in 2017. De precisie en controle waren terug en de 36-jarige quarterback sloot het seizoen af met meer dan 4500 yards, 28 touchdowns en een selectie voor de Pro Bowl.

KEENAN ALLEN COMEBACK PLAYER OF THE YEAR

Rivers werd uiteraard geholpen door de terugkeer van een van zijn belangrijkste wapens, wide receiver Keenan Allen. Allen blesseerde zich zwaar in 2016 en miste het volledige seizoen. Nadat hij ook al de helft van 2015 gemist had, begonnen sommigen te twijfelen of hij wel nog een toekomst had in LA. In 2017 snoerde Allen al die twijfelaars vakkundig de mond. Allen ving 102 passes voor 1393 yards en ving daarbij nog eens 6 touchdowns. Bovendien werd hij de eerste speler ooit die in drie opeenvolgende wedstrijden 10 recepties, 100 receiving yards en een touchdown klokte. Allen werd terecht de NFL Comeback Player of the Year en net als zijn quarterback kreeg hij ook een uitnodiging voor de Pro Bowl in de bus. Een terugkeer door de grote poort dus!

BELOFTEVOLLE COACHING STAFF

Een team onder je hoede krijgen dat slechts negen wedstrijden wist te winnen de afgelopen twee seizoenen en al sinds 2013 wacht op een nieuwe kans in de play-offs, makkelijk kan het niet zijn. Toch is dit exact wat rookie head coach Anthony Lynn voorgeschoteld kreeg. En hij stelde niet teleur. Ondanks de moeilijke start mag het duidelijk zijn dat Lynn weet waar hij mee bezig is. Samen met Defensive Coordinator Gus Bradley en Offensive Coordinator Ken Whisenhunt wist Lynn een goed football team op het veld te brengen dat negen van zijn laatste twaalf wedstrijden wist te winnen. Met een betere start was deze ploeg gewoon naar de play-offs gegaan. De rookie coach zal er alleszins veel uit geleerd hebben.


WAT GING FOUT IN 2017?


DE START

Niemand liep erg hoog op met de Chargers voor aanvang van het seizoen. Ook wij niet. De twijfels leken ook bevestigd te gaan worden, want de Bolts startten het seizoen met nul zeges uit vier wedstrijden. Het waren weliswaar nipte verliezen, toch bleef de nul op het bord. Achteraf gezien hebben de Chargers zich nooit meer helemaal kunnen herstellen van dit desastreuze seizoensbegin. Het team wist nog negen wedstrijden te winnen, maar het bleek niet genoeg om de AFC West binnen te halen. Kunnen de Chargers twee van deze close games binnenhalen, dan staan zij in de play-offs en niet de Kansas City Chiefs.

IN FOOTBALL ZIJN OOK DE VOETEN BELANGRIJK

Als er één deel van het team is dat helemaal door de mand viel in 2017, dan toch wel de kickers. De Chargers brachten maar liefst vijf verschillende kickers tussen de lijnen. Zelfs Punter Drew Kaser moest even depanneren op de positie, zonder al te veel succes. Gemiste extra punten en gemiste field goals, het werd een terugkerend thema voor de Chargers gedurende het hele seizoen. Uiteindelijk scoorden de Bolts slechts 67 procent van hun field goals, het slechtste percentage van alle teams uit de NFL. En als je die makkelijke extra punten niet maakt, dan weet je dat je het moeilijk wordt.

EEN SEIZOEN VAN ZESTIEN UITWEDSTRIJDEN

2017 was het laatste jaar dat de Chargers in San Diego speelden. Eigenaar Dean Spanos verhuisde het team naar Los Angeles, ongetwijfeld hopend dat hij aldus een grotere markt kon veroveren. Viel dat even tegen. In 2020 zullen de Chargers een gloednieuwe tempel delen met de Los Angeles Rams, maar tot dan zijn de Bolts veroordeeld tot het veel kleinere StubHub Center, de thuishaven van MLS-club Los Angeles Galaxy. Het stadion is met zijn 30000 zitjes veruit het kleinste in de NFL. Makkelijk te vullen, zou je denken. Niets is minder waar, want de Chargers slaagden er niet één keer in hun eigen stadion uit te verkopen. LA heeft nooit gevraagd om een tweede NFL-team in de stad en dat lieten de inwoners duidelijk merken. Ook de oude fans uit San Diego waren boos en waren allerminst bereid eventjes 200 kilometer te gaan rijden om een “vluchtend” team te steunen. Gevolg, bij elke thuiswedstrijd waren er ongeveer 25000 fans aanwezig, waarvan minstens de helft meestal voor de tegenstander supporterden. Na het verlies tegen de Eagles, zou er in de Chargers kleedkamer geroepen zijn dat elke wedstrijd dit seizoen een uitwedstrijd was. In de hoofden van vele fans en analisten zijn de Chargers een team zonder identiteit en zonder echte thuisbasis en speelde dit zonder twijfel mee in het missen van de play-offs.


WAT BRENGT 2018?


HOPEN OP EEN VOL STADION

Op vlak van aanwezig talent en aanwezige coaching staff, hebben Chargers-fans (zijn die er wel?) redenen om optimistisch te zijn over 2018. Er is intussen met Caleb Sturgis ook een ervaren kicker aangetrokken. Als de tandem Rivers-Allen even flitsend kan zijn als afgelopen seizoen, dan kunnen de Chargers weer meedoen voor de knikkers. Maar de vraag blijft: slagen de Chargers er dit seizoen wel in de harten van de inwoners van Los Angeles te veroveren? Opnieuw een seizoen zonder uitverkocht stadion en zonder echte thuissfeer zou dramatisch zijn voor de Bolts. Het demotiveert de spelers en heeft ongetwijfeld een negatieve impact op de marktwaarde van het team. Wellicht is er maar één korte termijnoplossing voor de Chargers: winnen. Volgens ons is de grootste kans op een vol stadion namelijk een wedstrijd in de NFL play-offs.

(Cover photo: archief Getty Images)

Toon Aerts
Houdt de Belgische NFL-eer hoog.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen