2022 NFL prospect watch: safety’s

De Super Bowl is achter de rug, het seizoen is voorbij en dus gaat de focus op het 2022 offseason. Na free agency is het van 28 tot 30 april weer tijd voor de 2022 NFL Draft. Daarvoor zal in maart, in tegenstelling tot vorig jaar, ook de NFL Draft Combine terug gaan keren. Op SportAmerika kijken we in een serie aan artikelen vooruit naar de prospects per positie. Dit jaar trappen we af met de safety’s van de 2022 NFL Draft.

KYLE HAMILTON

De consensus #1 safety van deze draft class is Kyle Hamilton. De junior van Notre Dame, waar hij captain was, presteerde drie jaar met de Fighting Irish op enorm hoog niveau en speelde tegen de beste teams in college (Alabama, Clemson enz). Zijn afgelopen seizoen duurde maar zeven duels dankzij een knieblessure. Het belangrijkste nieuws is echter dat deze blessure niet ernstig is en hem in de toekomst niet zal hinderen. Daarmee valt het enige minpunt van Hamilton eigenlijk meteen weg.

Er valt verder namelijk niet veel op Hamilton aan te merken. Wat meteen opvalt als je naar Hamilton kijkt is zijn lengte, wingspan en lichaamsbouw. Hij heeft de bouw van een linebacker en de wingspan van een cornerback. Hamilton heeft daardoor ervaring met cover 1 (als enige safety) en cover 2, waar hij soms de free/deep en soms de strong safety was. Dankzij zijn lengte en fysieke gesteldheid werd hij bij Notre Dame als strong safety vaak in coverage op TE’s en short routes gezet. Op deze plek kan hij zijn coverage skills combineren met zijn run defense en tackling. Iets wat hij niet vaak deed, was de passer rushen. Niet per se omdat hij dat niet kan (want dat kan hij), maar vooral omdat dit niet van hem gevraagd werd. Ook dit zou hij vanuit strong safety prima uit kunnen voeren.

Daarnaast is hij ook prima als deep safety. Alle kwaliteiten die een safety daarvoor moet hebben, bezit Hamilton. Een fantastische atleet die een neusje heeft voor de bal en enorm goed inschatingsvermogen heeft. Vaak herkent Hamilton, dankzij zijn football IQ, al plays voordat ze begonnen zijn. Toch is zijn grootste en belangrijkste kwaliteit, in welke situatie dan ook, het afmaken van tackles, waarin hij eigenlijk nooit een fout maakt. Zijn hoogtepunt was deze interception vs Florida State, waarin hij in no time in coverage van de ene naar de andere helft van het veld rent.

Er is, kortom, vrij weinig wat Hamilton niet kan. Een groot voordeel voor een defense, want Hamilton is niet afhankelijk van een bepaalde rol, positie of kwaliteit. Hij kan simpelweg alles gewoon heel erg goed.

WIE KUNNEN ER VERDER DE EERSTE RONDE HALEN?

Jaquan Brisker van Penn State lijkt als enige safety naast Hamilton de meeste kans te maken om de eerste ronde te halen. Voorlopig project hij eind eerste/begin tweede ronde. De senior van Penn State speelde drie nagenoeg volledige seizoen en werd alsmaar beter en beter. Hij is eigenlijk net zo allround als Hamilton (wel twee jaar ouder), maar lijkt vooral in zijn element als strong safety. Brisker herkent gaten tijdens run defense als geen ander, tackled met enorme kracht en agressie en kan prima de passer rushen wanneer nodig. Met zijn atletisch vermogen is hij tevens vaak het in backfield van de tegenstander te vinden.

Toch is Brisker ook een meer dan prima free safety die in coverage zijn mannetje staat en vooral op belangrijke momenten in de slotfase van wedstrijden met pass break-ups en interceptions kwam. Dit laat zijn PFF grade (zie hierboven) wel zien. Ondanks dat hij vaak als free safety werd ingezet door Penn State en hij dat ook zeker kan, lijkt zijn kracht toch vooral als strong safety. Van daaruit kan hij excelleren vs de run en als extra blitzer of kan hij terugvallen in coverage (wat hij heeft aangetoond te kunnen). Twee minpunten: hij is niet extreem explosief en mist zeker in open field zo af en toe nog wel eens wat tackles. Nog een reden waarom hij in de NFL waarschijnlijk als strong safety of verkapte OLB het best zal excelleren.

Ook Daxton Hill maakt als nickel/slot corner en strong safety een prima kans om het einde van de eerste ronde te halen. Hill is explosief en snel en stond bij Michigan vooral als slot cornerback of strong safety opgesteld. Hill is prima in coverage, met als zwakke plek dat hij soms een slome start kent en daardoor meteen teveel ruimte geeft aan receivers. Verder kan hij vanuit die slot corner/strong safety rol prima ingezet worden als blitzer en kan hij functioneren in zowel man-to-man als zone coverage. Al met al een prima safety die misschien wat lengte en gewicht mist ten opzichte van Hamilton en Brisker.

CINE, PITTRE EN MCKINLEY

Tot slot nog speciale aandacht aan drie andere safety’s die de eerste twee rondes kunnen halen. Lewis Cine speelde drie jaar voor Georgia en maakte indruk met zijn snelheid, atletisch vermogen, inzicht/inschattingsvermogen en neusje voor de bal. Hij speelde vooral als deep safety of in het midden, van waaruit hij (in een zone defense) op zoek kon gaan naar de bal. Een fantastische tackelaar die in de run game op zijn best is dankzij zijn explosiviteit, het herkennen van gaten en het maken van soliede tackles (miste maar 8 van zijn 133 tackles in college). Zijn ‘zwakke’ plek is in coverage, en dan vooral man-to-man. In zone defense is hij goed, maar in 1-vs-1 wordt hij nog wel eens verslagen. Hij zal in de NFL, vanwege zijn skillset, waarschijnlijk wel wat meer als blitzer ingezet worden dan bij Georgia.

Verder zijn ook Jalen Pitre en Verone McKinley III kanshebbers op de tweede ronde. Pitre is al 22 (5 jaar college) en is niet de langste/sterkste, maar is wel enorm allround. Hij kan free safety spelen dankzij zijn inzicht en atletisch vermogen, maar werd door Baylor vooral gebruikt in en rondom de line of scrimmage. Daar excelleert hij als slot corner, run defender en pass rusher/blitzer. Hij heft een neusje voor de bal en elite inzicht in waar de gaten gaan ontstaan in de run game. Kijk er niet gek van op als Pitre in de NFL uiteindelijk een OLB/slot corner wordt.

Tot slot McKinley III, die het tegenovergestelde van Pitre is. McKinley was juist zo ver mogelijk van de line of scrimmage te vinden. Oregon gebruikte hem, succesvol, als deep safety. In deze positie komen zijn grootste kwaliteiten, ball skills, inschattingsvermogen en snelheid/atletisch vermogen namelijk het beste tot zijn recht (zes interceptions in 2021). Hij was in cover 1 of cover 2 vaak de diepste safety. Als blitzer of run defender zal hij verder dan ook niet veel toevoegen. Verder is ook McKinley al 22 en is hij met 1,80 niet de langste, wat het hem lastig kan maken in coverage vs langere receivers.

SPORTAM 2022 SAFETY RANKINGS

Foto: Gary McCullough/Associated Press

Lars Leeftink
Adjunct-hoofdredacteur, eindredacteur voor de NBA en college football/basketbal en terug te vinden in 3000 SportAmerika podcasts. Heeft de Amerikaanse sporten leren kennen via videogames. Volgt sindsdien bijna alle Amerikaanse sporten. De NFL en NBA Draft zijn mijn jaarlijkse guilty pleasure.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Vul alstublieft uw commentaar in!
Vul hier uw naam in

Gerelateerde artikelen