NFL Update: de play-off picture week 13

Carson Palmer

De play-offs komen steeds dichterbij. Week 13 had een hoop wedstrijden tussen contenders op het programma staan en we lichten deze keer een paar andere ploegen uit.


Detroit Lions verstevigen greep op NFC North
De Lions bewezen zichzelf een grote dienst in ‘Nawlins‘. De Saints zijn normaal gesproken sterk in eigen huis, maar konden de brullende Lions niet tot zwijgen brengen. Matthew Stafford was goed voor 341 yards en twee touchdowns, en kreeg veel hulp van Golden Tate, die als een speels welpje door de verdediging van de Saints rende. Tate eindigde met acht catches en maar liefst 145 yards. De Lions moesten het doen zonder deep threat Marvin Jones, maar konden het verlies goed opvangen.
De verdediging van de Lions liet maar dertien punten toe en geen touchdown passes van Drew Brees, die de bal maar liefst drie keer in de handen van een Lion gooide. Sinds week 6 laat de verdediging maar achttien punten per wedstrijd toe, en daarmee hebben ze een opvallend aandeel in de sterke reeks van Detroit. New Orleans kon op de grond totaal geen indruk maken, Detroit hield de Saints tot maar 50 yards rushing totaal.
De trotse leider in de NFC North is nu 8-4, en met wedstrijden tegen de Bears, Giants, Cowboys en de finale tegen de Packers nog voor de boeg hebben de Lions alles in eigen hand. Het programma is niet makkelijk, maar de Lions winnen wedstrijden waar ze vroeger kansloos de boot in gingen. De verdediging speelt sterk en Matthew Stafford heeft een wide receiver corps waar tegenstanders een flinke kluif aan hebben. Waar velen dachten dat de Lions na het verlies van Calvin Johnson niet in de prijzen konden vallen, lijken de Lions daar maling aan te hebben. Kunnen de fans de Lions dit keer eindelijk weer de play-offs zien halen en een run maken? Na de overwinning op de Saints konden de Lions het niet laten om de zogenaamde experts even lik op stuk te geven.


Arizona Cardinals grijpen broodnodige overwinning
Carson Palmer besloot zich zondag van zijn beste kant te laten zien in de overwinning van de Cardinals op mede play-off hopeful Washington Redskins. De Cardinals dreigden de wedstrijd te verliezen, maar Palmer bewees in de laatste minuten van de wedstrijd over ijswater in zijn aderen te beschikken. Maar hij was niet alleen. David Johnson liet weer eens zien één van de beste running backs in de NFL te zijn, en was ook als receiver van zeer nuttige waarde. Johnson sprokkelde 84 rushing yards, 91 receiving yards en een touchdown bij elkaar en fungeerde zo als double threat voor Arizona. Johnson is inmiddels de 1.000 yards rushing al gepasseerd en staat derde in de NFL qua rushing yards, achter Zeke Elliott en DeMarco Murray. Maar Palmer heeft meer wapens tot zijn beschikking. Good old Larry Fitzgerald was goed voor tien vangballen voor 78 yards en er lijkt geen slijt op de betrouwbare receiver te zitten. ‘Fitz‘ is inmiddels opgeklommen naar de derde plaats op de all-time receptions lijst met 1,106 vangballen.
Ondanks dat de Cardinals de tweede beste verdediging in de NFL heeft, lijkt dat zich niet door te vertalen naar hun record. De Cards staan als derde als het gaat om pass defense, en elfde als het gaat om run defense, maar hebben desondanks maar een 5-6-1 record, met drie wedstrijden achterstand op de Seattle Seahawks.
Arizona moet nog op bezoek bij de Miami Dolphins, thuis tegen de New Orleans Saints, en uit bij de Seattle Seahawks en de Los Angeles Rams. Op het eerste gezicht lijkt dat goed te doen, maar de Cardinals zijn zeer afhankelijk van de prestaties van andere ploegen. Op dit moment moeten ze drie ploegen voor zich dulden voor de laatste wildcard plek in de NFC.


Dallas plaatst zich als eerste ploeg
De trein van de Dallas Cowboys dendert maar door. Donderdag werden de Vikings aan de zegekar gebonden en dat leverde Dallas de elfde zege van het seizoen op. Maar het ging niet makkelijk. Dallas leunde weer op zijn steunpilaren Prescott, Bryant en Elliott en hadden een beetje hulp van de arbitrage nodig. In de slotminuut kwam Minnesota nog akelig dichtbij en bij de two-point conversion zag de arbitrage een duidelijke overtreding op Sam Bradford over het hoofd. De Cowboys konden daardoor Minneapolis met een 17-15 overwinning verlaten. Nadat de Washington Redskins zondag verloren bij de Arizona Cardinals, konden de Cowboys hun play-off ticket al veilig stellen. De volgende vier wedstrijden kunnen de Cowboys langzaamaan hun starters rust gaan geven.


Oakland Raiders stomen door
De Raiders gingen zondag vrolijk door met winnen. De ploeg lijkt elke week sterker te worden en de fanatieke fanbase ‘The Black Hole‘ hebben elke wedstrijd meer reden om feest te vieren. De Buffalo Bills leken lang op weg naar een verrassing totdat de Raiders in de tweede helft orde op zaken stelden. In de eerste helft sloegen de Bills gaten in de verdediging van Oakland met talrijke rushes, getuige de sterke twee kwarten van LeSean McCoy. Derek Carr gooide de Raiders in de tweede helft naar de winst. Favoriete target Michael Crabtree liet in de eerste helft nog een zekere touchdown pass door zijn handen glippen, maar maakte zijn grabbel in de tweede helft goed. Crabtree eindigde met zeven catches voor 74 yards. Sidekick Amari Cooper was goed voor slechts twee vangballen en 59 yards, waaronder een catch die goed was voor 37 yards. Sebastian Janikowski was met zijn kanon van een linkerbeen goed voor drie lange fieldgoals. De verdediging had wel wat issues met 212 toegelaten rushing yards en een vet 60% toegelaten third down percentage.
Het is een goed teken dat de Raiders ook dit soort wedstrijden weet te winnen. Het zelfvertrouwen groeit met de week, en is ook zeker te danken aan het lef en moedige strijdplan van coach Jack Del Rio. Zijn gokken in de eerste helft van het seizoen heeft zeker zijn vruchten afgeworpen als het gaat om het zelfvertrouwen van zijn ploeg. Maar vergeet het grote aandeel van quarterback Derek Carr niet. Carr is een meester gebleken in het leiden van comebacks, getuige zijn dertien touchdown passes en 0 intercepties wanneer de Raiders op achterstand staan in de tweede helft. Als de play-offs vandaag zouden beginnen zouden de Raiders een first round bye in de zak hebben en thuisvoordeel in de play-offs. Het is echter nog niet afgelopen. Oakland moet de Kansas City Chiefs nog van zich af houden en ook Denver ligt nog op de loer. Het resterende programma van de Raiders luidt als volgt: uit bij de Chiefs, uit bij de San Diego Chargers, thuis tegen de Colts en uit bij de Denver Broncos. Drie pittige wedstrijden on the road, dus het wordt zaak voor de Raiders zich nog niet rijk te rekenen. De Raiders zijn nu 10-2, maar dat kan zomaar ook snel weer 10-6 worden met het moeilijke programma.


Kansas City Chiefs blijven in spoor Raiders
De Chiefs wonnen zondag een shoot-out in Atlanta en hadden veel te danken aan tight end Travis Kelce en safety Eric Berry. Nadat de Chiefs vorige week de lastige wedstrijd in en tegen Denver winnend afsloten, ging ook deze partij in de tas van Kansas City. Gemakkelijk was het zeker niet, maar de Chiefs maakten op cruciale momenten plays waarmee je wedstrijden wint. Kelce is een match-up nightmare voor zowel defensive backs als linebackers, en liet dat op gameday eens te meer blijken. Hij was tegen de Falcons goed voor 140 yards, en was HET aanspeelpunt van quarterback Alex Smith. Eric Berry onderschepte Falcons quarterback Matt Ryan twee keer, en dat leverde een pick-six en een pick-two op. De pick-two, een onderschepping op een two-point conversion van de Falcons en de bijbehorende run naar de endzone was de eerste in de historie van de NFL. Het is het nieuwste hoogtepunt in het sterke seizoen van de safety van de Chiefs, die kanker succesvol overwon en zo de feel good story van Kansas City is.
Alex Smith was zoals gewoonlijk vrijwel foutloos. De quarterback maakt geen onnodige fouten en forceert zelden. Smith krijgt vaak het predikaat van game manager opgespeld, maar met een record van 9-3 is daar helemaal niks op aan te merken. Een gunslinger zal Smith nooit worden, en ook dit seizoen heeft hij pas elf touchdown passes achter zijn naam staan.
De verdediging van de Chiefs is ondanks de aanwezigheid van de uitstekende cornerback Marcus Peters slechter dan vorig seizoen. Waar het in 2015 231.1 passing yards per wedstrijd toeliet, is dat dit jaar al 263 yards per game. En ook qua rushing yards gaat het achteruit. Vorig jaar was het nog een tik onder de 100 yards, en dit jaar is dat al 121.9 yards per game. Geen goede formule, ondanks het blinkende 9-3 record. Kunnen de Chiefs de resterende wedstrijden de verdediging weer wat strakker trekken? Met wedstrijden tegen de Raiders, Tennessee Titans, Denver Broncos en de San Diego Chargers nog voor de boeg wordt dit wel een punt waar node aan gewerkt moet worden.


Pittsburgh Steelers maken Giants kopje kleiner
De Steelers vijzelden zondag hun record weer wat op met een overwinning op mede play-off kandidaat New York Giants. Op typische Steelers-wijze liet de verdediging zijn tanden weer eens zien en brachten zo de winning streak van de Giants een halt toe. Eli Manning hielp Pittsburgh een handje met een kostbare redzone interceptie en gooide later in de wedstrijd bij een 4th-and-one bijna weer een onderschepping. Maar de Steelers hadden de hulp van Manning eigenlijk niet nodig. De drie B’s, Big Ben, Brown en Bell presenteerden de Giants met een onoverkomelijk probleem. De chemie tussen de drie is meer dan uitstekend en dat bleek maar weer op zondag. Big Ben gooide 289 yards en twee touchdowns bij elkaar, waarvan eentje natuurlijk op Antonio Brown. Brown besloot na de touchdown geen vreugdedansje te doen uit angst voor weer een ‘excessive celebration‘ penalty. Brown werd van de week toegesproken door het team vanwege de vele penalty’s die hij aan zijn broek gesmeerd kreeg vanwege zijn ietwat flamboyante vieren na het scoren van een touchdown. Een vrij rustig avondje voor Brown, die zes catches voor 54 yards had. Tight end Ladarius Green had ook zes vangballen, maar voor beduidend meer yards (110).
LeVeon Bell had maar liefst 182 total yards from scrimmage en liet eens te meer weer zien dat de running back een bijzonder veelzijdig wapen is.
Ook de verdediging lijkt beter te gaan spelen na een paar mindere wedstrijden en dat lijkt geen moment te vroeg. Pittsburgh lijkt geneigd om een zware push voor de play-offs te maken. De Steelers moeten nog tegen de Buffalo Bills, Cincinnati Bengals, de kraker tegen de Baltimore Ravens en als laatste tegen de arme Cleveland Browns. Een programma dat zeker niet heel zwaar is en te doen moet zijn voor de Steelers. De kraker tegen Baltimore levert de winnaar van de AFC North op. Op dit moment staan de ploegen nog gelijk, met beide een 7-5 record.


Foto’s: Getty Images / Archief

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen