30-in-30 Season Preview 2018: Tampa Bay Rays

30-in-30: Tampa Bay rays
Ze begonnen het vorig seizoen hot, maar uiteindelijk kwamen ze toch vijf wedstrijden tekort voor de wildcard in de American League. Zit het er dit jaar wel in voor de Tamp Bay Rays?
— SPORTAMERIKA MLB SEASON IN REVIEW 2017: TAMPA BAY RAYS
De Rays bleven de Blue Jays en Orioles knap voor, ondanks dat ze met een veel lagere begroting werken. Dat zal de komende tijd ook niet veranderen. Met de trade van Evan Longoria naar San Francisco is de laatste bekende naam uit Tampa Bay vertrokken. Voor veel mensen is de vraag dan ook: wie zijn de 2018 Tampa Bay Rays?

2018: NOG EVEN OP DE KLEINTJES LETTEN

De Rays kunnen qua budget niet concurreren met de andere teams in de AL East. Waar de Yankees, Red Sox, Orioles en Blue Jays (op het moment van schrijven) gemiddeld zo’n $153M betalen voor hun 25-man roster, geven de Rays een kleine $69M uit. In St. Petersburg loopt men niet echt warm voor Rays baseball. Tropicana Field geldt al enige jaren als het minst bezochte ballpark in de Majors. De kijkcijfers op TV zijn wel prima in orde. De Rays zitten in het laatste jaar van hun TV-deal, die gemiddeld maar zo’n $20M per jaar heeft opgebracht. Bronnen rondom het team melden dat de Rays dicht bij een 15-jarige deal met Fox zijn, die de organisatie zo’n $82M per jaar op zou moeten leveren. Dit zou, in in het licht van een gepland nieuw stadion in het historische Ybor City, erg goed nieuws zijn.

Tropicana Field, St. Peterburg, FL
Het weinig tot de verbeelding sprekende Tropicana Field wordt mogelijk ingeruild (Bryce Edwards/Flickr)

REBUILD: ALLES MOET WEG

De Rays zijn aan het rebuilden. Dat is één van de redenen waarom Longoria mocht vertrekken. Daar hield het echter niet op. Dat Alex Cobb en Logan Morrison niet meer terug zouden keren, was ook al bekend. Waar niemand echter op gerekend had, is dat Jake Odorizzi, Corey Dickerson (beiden DFA) en zelfs 2017 team MVP Steven Souza Jr. de Tampa Bay Rays mochten verlaten. Dit alles om de payroll in de hand te houden. Het waren moves die op weinig begrip konden rekenen bij de de fans, maar ook bij spelers.

 
De Rays hebben voor hun verkochte materiaal een behoorlijk aantal prospects teruggekregen, maar plukken daar pas over twee tot drie jaar de vruchten van. Principal owner Stuart Sternberg beweerde tijdens Spring Training dat er nog genoeg kwaliteit aanwezig is om ook dit jaar een rol te spelen in de AL East. Dat is echter een verhaal dat alleen de Rays front office gelooft.

LINE-UP

Tampa Bay Rays Projected Roster 2018
Er is op dit moment nog geen pijl op te trekken hoe de definitieve lineup er uit zal gaan zien. Kevin Kiermaier, Matt Duffy, Adeiny Hechavarria, C.J. Cron, Wilson Ramos en free agent addition Carlos Gomez zijn vrijwel zeker van een plek in de order. Op het tweede honk is er een competitie gaande tussen Daniel Robertson en Joey Wendl.
Matt Duffy zal Longoria’s plaats op het derde honk over gaan nemen. Als we Baseball Prospectus moeten geloven, zal de dropoff  in production wel meevallen. De voorspelling voor 2018:

  • Evan Longoria: 17 HR’s met een .261/.318/.427 slash line
  • Matt Duffy (mits hij gezond blijft): 10 HR’s en een .268/.319/.386 slash line.

Het wordt ook zaak voor de Rays om meer contact te maken. In 2017 hadden ze een 73,5 contact percentage. Gedurende de eerste helft van het seizoen sloegen ze 428 runs bij elkaar, 11e in de league. In de tweede helft daalde dit aantal naar 226 runs; dead last. Dit kwam omdat ze vaker sloegen op ballen buiten de strike zone en daarbij minder contact maakten.
De Rays hadden vorig jaar tevens de minste doubles en triples in de league. De zes teams die leidden in die categorie (Astros, Indians, Diamondbacks, Nationals, Dodgers and Rockies) haalden allen de playoffs. De Rays-hitters met de meeste doubles en triples? Evan Longoria, Corey Dickerson en Logan Morrison…

PITCHING STAFF: ROTATION

Het plan voor de rotation is om, voor in ieder geval de eerste zes weken, terug te keren naar de jaren ’70. Waar enkele teams experimenteren met een 6-mans rotatie (hierover morgen meer op SportAmerika), willen de Rays het gaan proberen met een 4-mans rotatie. De ‘vijfde starter’ zou een bullpendag moeten worden.

Rays pitching prospect Brent Honeywell (Mark J. Rebilas/USA TODAY Sports/Archief)

Dit zou het jaar moeten zijn dat we pitching prospect Brent Honeywell te zien zouden krijgen. Helaas: op 22 februari, tijdens het gooien van batting practice, scheurde Honeywell zijn UCL, en zodoende was een bezoek aan Dr. Andrews noodzakelijk. Honeywell zit het seizoen uit, na een Tommy John-operatie.
De rotation zal dit jaar daarom bestaan uit Chris Archer, Nathan Eovaldi, Blake Snell en Jake Faria. Chris Archer is de ace in de pitching staff. Archer had in 2017 een 5.96 ERA als hij de lineup een derde of vierde keer te zien kreeg, omdat hij zwaar leunt op z’n fastball en slider. Het wordt interessant om te zien of hij zijn changeup effectiever in kan zetten. Nathan Eovaldi is de 12e pitcher in major league baseball die probeert een wedstrijd te starten na z’n tweede Tommy John operatie.
De Rays hopen dat Snell terugkeert in de vorm die hij had aan het eind van het seizoen 2017. De signalen uit Port Charlotte zijn goed. Jake Faria lijkt in Spring Training wat te worstelen met zijn ritme en tempo. Het is zaak dat hij dit snel terug vindt als hij een onderdeel van de Opening Day rotation wil zijn.

PITCHING STAFF: BULLPEN

Alex Colome deed het vorig seizoen verdienstelijk als closer, dus de Rays zullen ‘m dit jaar ook in die rol gebruiken. Daniel Hudson kwam over van de Pirates vanuit de Dickerson trade. Mensen die het boek ‘The Arm’ van Jeff Passan hebben gelezen, kennen hem als de Diamondbacks pitcher die probeert terug te komen van een tweede Tommy John operatie. Daarnaast zijn Sergio Romo, Dan Jennings en Matt Andriese pitchers met major league-ervaring en een lock voor een plaats in de bullpen. Jose Alvarado bezit de nodige potentie. Hij was in 2017, na zijn terugkeer uit de minors in Augustus, goed voor 11 innings. Hij liet geen enkele run toe, struck out 15 tegenover 2 walks.

CONCLUSIE

De Tampa Bay Rays staan er om bekend inventief te zijn. Ze moeten altijd schipperen tussen ambitie en beschikbare middelen. Dit jaar is het niet anders. Het rechtstreeks bereiken van de playoffs is een utopie. De Rays hebben helaas ook teveel op kwaliteit ingeboet om via de wildcard game de playoffs te bereiken.
Dit jaar zal vooral in het teken staan van ervaring op doen. Dat ontbreekt nog echt in de batting order en pitching staff. Het is voor de fans wederom niet leuk om te horen, maar gezien de financiële situatie van de Rays kunnen ze weinig anders. Fans hoeven echter niet te treuren, want met de prospects die ze nu in huis hebben ziet de toekomst er zonnig uit. All it needs, is more cowbell.

VERWACHT RESULTAAT: 4e (AL EAST)

Coverfoto: Keith Allison/Flickr

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen