NHL-update: teams staan in de startblokken!

De kogel is door de kerk! Op 13 januari gaat, als alles enigszins normaal verloopt, het nieuwe NHL-seizoen van start. De NHL en de spelersvakbond zijn tot een akkoord gekomen, maar er moeten nog wel wat plooien worden gladgestreken. Het zal geen verbazing wekken dat dit voornamelijk met het coronavirus te maken heeft. In deze update praten we je bij hoe een en ander eruit gaat zien komend seizoen.

CANADESE DIVISIE

Het had wat voeten in aarde, maar de 31 teams zijn “gewoon” verdeeld over vier divisies. Die zien er echter wel (heel) anders uit dan we gewend zijn. Zo is de veelbesproken Canadese divisie (North Division) er toch gekomen en is de League er grotendeels in geslaagd de afstanden te beperken. Om het belang van dit laatste nog eens extra te onderstrepen, worden de wedstrijden alleen binnen de eigen divisie afgewerkt. Aangezien het een seizoen van 56 wedstrijden betreft, komen clubs uit een divisie met acht elkaar dus zeven of acht keer tegen. De Canadese teams treffen elkaar zelfs nog vaker.

Ook de eerste en tweede ronde van de play-offs zullen nog binnen de eigen divisie worden gespeeld. Vanuit elke divisie plaatsen de beste vier teams zich voor het postseason. De nummer één speelt tegen de nummer vier en de nummers twee en drie nemen het eveneens tegen elkaar op. Pas na de tweede ronde zien clubs pas wat nieuwe gezichten. Halverwege de maand mei zouden de play-offs moeten beginnen en twee maanden later moet de kampioen bekend zijn.

De laatste dag van het reguliere seizoen staat gepland op 8 mei, maar de NHL wil een buffer creëren om eventueel wedstrijden in te halen. Eerder ging er al een dikke streep door de Winter Classic en de All-Star Game. Als alles naar wens verloopt, is de NHL klaar wanneer de Spelen in Tokio beginnen en is zendgemachtigde NBC ook tevreden.

SELECTIES

De rosters zullen komend seizoen bestaan uit 23 spelers, maar daarnaast heeft elke club een zogenaamde taxi squad. Dit zijn maximaal zes spelers die een club achter de hand kan houden voor het geval er bijvoorbeeld wat coronabesmettingen optreden. De salary cap is vastgesteld op $ 81.5 miljoen en dit geldt dan voor de 23 spelers binnen de wedstrijdselectie. Overigens zullen verschillende general managers en spelersmakelaars nog even aan de slag gaan. Op de markt liggen nog best interessante free agents voor het oprapen. Zo zitten bijvoorbeeld Zdeno Chara, Andreas Athanasiou en Erik Haula nog zonder nieuwe werkgever.

Er is ook een nieuwe (tijdelijke) trade deadline vastgesteld en die valt dit seizoen op 12 april. Dus een kleine maand voor het einde van het reguliere seizoen. Een trade deadline is per definitie al het volgen meer dan waard, maar nu in tijden van corona wordt het nog eens extra interessant. Gaan Amerikaanse teams bijvoorbeeld interesse tonen in spelers van de Canadese clubs en vice versa? De kans is vrij groot dat de grens tegen die tijd nog gesloten is. Als een speler vanuit de VS naar Canada verhuist, of andersom, moet hij waarschijnlijk eerst enige tijd in quarantaine. Na die periode is het reguliere seizoen ook al bijna afgelopen, dus hoeveel nut heeft een trade tussen bijvoorbeeld de Maple Leafs en de Rangers dan nog?  

Net als deze zomer kunnen spelers kiezen voor de zogenaamde opt-out. Als ze het voor zichzelf of de familie niet veilig achten te spelen, staan ze daar vrij in. Dit moeten ze zeven dagen voor aanvang van het trainingskamp aangeven. Overigens zullen de spelers waarschijnlijk eenmalig helmen met sponsoring dragen, zodat clubs op die manier wat verloren geld kunnen terugverdienen.

TRAININGSKAMP

Divisies klaar, wat belangrijke data op de kalender ingevuld, dus we kunnen gaan spelen! Nou, dat ligt dan toch net iets anders. De Verenigde Staten zijn behoorlijk verdeeld wat betreft de coronamaatregelen. Zo mogen bij onder andere de Dallas Stars (wat) fans komen kijken, maar kunnen de San Jose Sharks niet eens in hun eigen stad trainen. Ook in Canada worden hier en daar andere (strengere) maatregelen gehanteerd.

Om nog maar even bij de Sharks te blijven: die zullen het seizoen starten in Arizona. Het eigen county verbiedt contactsporten tot zeker de tweede week van januari. Aangezien de Sharks op 31 december met hun trainingskamp mogen starten, is uitwijken dus noodzakelijk. Deze datum geldt overigens alleen voor de zeven teams die deze zomer niet in actie kwamen tijdens het postseason. San Jose, Anaheim, Los Angeles, Buffalo, Detroit, Ottawa en New Jersey starten dit jaar nog aan het nieuwe seizoen. Alle overige teams mogen vanaf 3 januari het ijs op. Clubs krijgen alleen de mogelijkheid om te trainen, want oefenwedstrijden zullen niet plaatsvinden.

AUTORITEITEN

Op papier ziet het er leuk uit wat de NHL en de spelersvakbond hebben bedacht, maar de autoriteiten hebben er ook nog iets over te zeggen. Ook in Noord-Amerika hebben ze te maken met de tweede golf en net als in Europa proberen ze het virus ook daar zo goed en zo kwaad als het gaat te bestrijden. De Canadese overheid had eigenlijk liever gezien dat de NHL zou beginnen op de manier waarop het deze zomer ging. Eén of meerdere hub cities waar alle wedstrijden afgewerkt werden.

De NHL ziet daar (voorlopig) geen brood in, maar helemaal van tafel is een dergelijk scenario ook niet. Dat hangt af van de manier waarop het coronavirus (en de bevolking) zich de komende weken/maanden gaat gedragen. In British Columbia, de provincie waar de Canucks hun wedstrijden spelen, liet de overheid zich deze zomer van hun strenge kant zien. Vancouver leek één van de hub cities voor de hervatting te worden, maar het strikte beleid gooide roet in het eten. Ditzelfde beleid zou er nu zomaar voor kunnen zorgen dat de Canucks moeten uitwijken naar Edmonton. Deze stad werd uiteindelijk aangewezen als plaats van handeling voor de play-offs.

De Canucks, maar ook de overige clubs, hopen de overheid te overtuigen van het feit dat alles veilig en coronaproof gaat. Spelers worden enorm vaak getest en tijdens een road trip mogen ze het hotel alleen verlaten om naar het stadion te gaan. Het reizen zal gebeuren in gecharterde vliegtuigen, waardoor teams niet of nauwelijks in contact komen met andere mensen. Hoe veilig het kan zijn, liet de NHL deze zomer al zien. Dit keer zal de operatie echter nog veel zwaarder worden. Vanaf 13 januari, of in het slechtste geval al eerder, zal duidelijk worden of de operatie kans van slagen heeft.  

Cover Photo: Brian Babineau/NHLI via Getty Images

Hans Mulder
Dankzij de Braves en de Twins gegrepen door de MLB. Wat later door een simpele videogame besmet met 't ijshockeyvirus en blij dat ik hier beide liefdes mag beschrijven.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen