NFL 32-in-32 | Los Angeles Rams: een lege beurs in Hollywood

Het NFL-seizoen komt er langzaam aan en om jou als volger van SportAmerika optimaal voor te bereiden op het nieuwe seizoen, nemen we in de 32-in-32 reeks elk team onder de loep! Van de nieuwkomers, tot de jonge draftees en de nieuwe stand van zaken op de depth chart: alles komt aan bod. In deel 20 het team dat met weinig middelen toch nog een rol van betekenis wil spelen: de Los Angeles Rams.


FREE AGENCY


Nog geen twee jaar geleden, op 4 februari 2019, stonden de Los Angeles Rams in de Super Bowl. Ze verloren weliswaar de wedstrijd van de New England Patriots, maar toch leek het erop dat de Rams vertrokken waren voor een periode van succes en voorspoed. Amper een seizoen later is de sfeer in LA helemaal omgeslagen. Een teleurstellende campagne in 2019 en enkele dubieuze transacties zorgden ervoor dat de toekomst allerminst rooskleurig oogt voor de Rams. Tijdens free agency werd onder andere afscheid genomen van running back Todd Gurley, wide receiver Brandin Cooks (via trade) en linebacker Clay Matthews. Zijn zijn samen goed voor $33 miljoen aan dead cap space. Verloren geld dus.


Naast dat verloren geld zijn er ook de grote contracten van de sterren die er wel nog bij zijn in LA. Denk daarbij aan quarterback Jared Goff en defensive end Aaron Donald. Veel centen schoten er dus niet over voor general manager Les Snead en head coach Sean McVay om de kern te versterken tijdens het tussenseizoen. Sterker nog, door het gebrek aan geld trokken een aantal gevestigde waarden de deur achter zich dicht. Dante Fowler speelt nu voor de Falcons, terwijl zijn collega-linebacker Cory Littleton in 2020 voor de Las Vegas Raiders uitkomt. Ook cornerback Nickell Robey-Coleman is niet langer een Ram en speelt komend seizoen voor de Eagles. Een laatste noemenswaardige vertrekker is kicker Greg “The Leg” Zuerlein, die acht jaar voor de Rams speelde.
De vervanging van de vertrekkers oogt dubieus. Leonard Floyd moet Dante Fowler doen vergeten, terwijl A’Shawn Robinson de defensive line moet komen versterken. Floyd is de negende pick uit de 2016 NFL Draft, maar kon nooit echt zijn potentieel waarmaken. Ook Robinson is een twijfelachtige keuze, aangezien hij er bij de Detroit Lions gedurende drie seizoenen nooit in geslaagd is om een volwaardige starter te worden. Free agency leverde de Rams met andere woorden voornamelijk veel hoofdpijn en een lege beurs op. Een beurs die overigens nog enkele jaren vrij leeg zal blijven, gezien de grote contracten. Gelukkig is er wel het fonkelnieuwe stadion, waar de Rams terecht fier op kunnen zijn.


NFL DRAFT


Wat in free agency niet lukt, moet maar tijdens de NFL Draft opgelost worden, moet men bij de Rams gedacht hebben. Ook hier botsten de Rams echter op de verkeerde keuzes die ze met hun vele win-now transacties maakten. Zowel in 2020 als in 2021 hebben de Rams namelijk geen eerste ronde pick. Ondanks deze handicap slaagden de Rams er aardig in om zich via de recentste craft te versterken waar het echt nodig was.


Met twee picks in de tweede ronde ging de aandacht helemaal naar de offense. Pick 52, Cam Akers uit Florida State, was de vierde running back die van de tabellen ging en die zowel kan rennen als vangen. Hij moet de vertrokken Todd Gurley gaan vervangen. Pick 57 werd gebruikt voor een wide receiver, Van Jefferson van de Florida Gators. Hij moet de vertrokken Brandin Cooks doen vergeten.
In de latere rondes verschoof de focus naar de defense. De twee derde ronde picks vielen op edge rusher Terrell Lewis (Alabama) en safety Terrell Burgess (Utah). Zeker Lewis lijkt op het eerste gezicht een steal, aangezien sommigen hem zelfs in de eerste ronde al van het bord zagen gaan. Als hij fit kan blijven, zal hij meteen heel wat snaps spelen in de Rams-defensie. Jordan Fuller (6e ronde, Safety, Ohio) en Clay Johnston (7e ronde, Linebacker, Baylor) zijn nog eens twee toevoegingen aan de defensie. Tenslotte werd ook de vertrokken kicker Greg Zuerlein vervangen door de zevende ronde pick Sam Sloman uit Ohio.
Los Angeles Rams preview


OFFENSE


De aanval van de Rams wordt aangevoerd door quarterback Jared Goff. Goff tekende vorig seizoen een gigantische contractverlenging voor vier seizoenen ter waarde van $134 miljoen (waarvan maar liefst $110 miljoen gegarandeerd). Het contract inspireerde Goff echter niet om nog beter te gaan spelen, laat staan zijn niveau van 2018 vast te houden. De Super Bowl-finalist behaalde minder total yards, een lagere completion percentage, gooide de bal minder ver en gooide meer intercepties dan ooit tevoren. Het gevolg van deze achteruitgang was dat ook heel het team een stap terugzette. Uiteindelijk misten ze zelfs de play-offs. Goff weet wat hem in 2020 te doen staat: opnieuw stappen vooruitzetten, in plaats van stilstaan. Doet hij dat niet, dan zal de kritiek op zijn monstercontract alleen maar toenemen.


Gelukkig heeft Goff nog wel enkele capabele wapens. Het wide receiver-korps, aangevoerd door Cooper Kupp, oogt ook in 2020 erg goed. Kupp hengelde 1.161 yards en tien touchdowns binnen en was vaak de gevaarlijkste man bij de Rams. Ook zijn collega-receiver Robert Woods haalde de kaap van de duizend yards vorig jaar. Vanaf de tight end positie kunnen de Rams eveneens behoorlijke schade aanrichten met Tyler Higbee. Higbee had een breakout season in 2019 en wil dat maar wat graag herhalen in 2020.
Het backfield van de Rams daarentegen, is een vraagteken. Todd Gurley is weg bij de club en het lijkt er sterk op dat het merendeel van de workload naar de rookie Cam Akers zal gaan. Darrell Henderson en Malcolm Brown mogen dan met elkaar uitvechten wie de tweede viool zal spelen. Aan de matige offensive line van vorig seizoen hebben de Rams niets veranderd. Of zij Jared Goff beter kunnen beschermen dan vorig seizoen, is een groot vraagteken.


DEFENSE


De defensie van de Rams was afgelopen seizoen matig. Zeker de run defense was ondermaats. De pass defense viel dan weer beter mee. De Rams kunnen rekenen op twee elite verdedigers, Aaron Donald en Jalen Ramsey, maar de ondersteuning om hen heen oogt verzwakt ten opzichte van vorig seizoen. Donald zal nog steeds als een bulldozer door menig o-line stomen, maar de mannen rondom hem kunnen zijn niveau niet benaderen. De Rams rekenen erop dat rookie Terrell Lewis meteen een positieve impact heeft op de pass rush, al wordt hij niet meteen als starter verwacht.


Over de secondary kan men in LA wellicht iets geruster zijn. Jalen Ramsey is een ster en ook collega-cornerback Troy Hill heeft zijn waarde bewezen. Op free safety verwachten de Rams dat Taylor Rapp, die zijn tweede seizoen in de NFL ingaat, verder stappen zet. Hij liet vorig jaar alvast aardige dingen zien. In de secondary is het overigens ook uitkijken naar hoe de rookie Terrell Burgess het zal doen. Hij mag net als Terrell Lewis wellicht meteen op veel speeltijd rekenen.


CONCLUSIE


De Rams zien er op het eerste gezicht niet veel beter uit dan vorig seizoen. Integendeel, het lijkt er sterk op dat de moves van de afgelopen jaren, allen gemaakt vanuit een win now mindset, nu als een boomerang in het gezicht van de organisatie terugkeren. Er is geen geld en er is niet veel draft-kapitaal om het team significant te verbeteren. Het beste waar de Rams dus op kunnen hopen is om op z’n minst ter plaatse te blijven trappelen.
De concurrentie in de NFC West is echter bikkelhard. De San Francisco 49ers zijn op papier nog steeds verreweg de beste ploeg en ook de Seahawks-selectie oogt kwalitatiever dan die van de Rams. Daarnaast zijn er nog de Arizona Cardinals. Zij hebben uitstekende zaken gedaan in het tussenseizoen en lijken klaar om in de NFC West op z’n minst de Rams voorbij te steken. De toekomst oogt allerminst rooskleurig voor de Rams. Zowel op korte als lange termijn.
Voorspelling: 8-8


Lees hier alle NFL 32-in-32 previews voor het aankomende seizoen!

Cover foto: AP Photo/Marcio Jose Sanchez

Toon Aerts
Houdt de Belgische NFL-eer hoog.

1 REACTIE

  1. Interessante vooruitblik. En ongelooflijk hoe snel je als team kennelijk kunt wegzakken. In hun Superbowl-jaar waren ze weergaloos en de coach bijkans god. Dat kan dus snel veranderen. En dat maakt het – eerlijk is eerlijk – extra knap dat New England al zo lang op zo’n hoog niveau acteert. Hoewel ik van harte hoop dat ze komend jaar volledig instorten, haha.
    Ik heb zin in het nieuwe seizoen! En momentum doet ook vaak veel. Als de eerste potjes lekker lopen vallen de nieuwe spelers misschien ook op hun plek. Dat hoop ik trouwens ook voor de Dolphins. Die sloten afgelopen seizoen toch nog goed af. Hopelijk trekken ze die lijn door.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen