NFL 32-in-32 | Tennessee Titans: kunnen ze het ook in 2020?

Het NFL-seizoen komt er langzaam aan en om jou als volger van SportAmerika optimaal voor te bereiden op het nieuwe seizoen, nemen we in de 32-in-32 reeks elk team onder de loep! Van de nieuwkomers, tot de jonge draftees en de nieuwe stand van zaken op de depth chart: alles komt aan bod. In deel 30 het team dat haar stunt van vorig jaar maar wat graag wil herhalen: de Tennessee Titans.


FREE AGENCY


Het was een rustige lente voor de Tennessee Titans. Na het onverwachte succes van 2019 lag de focus geheel op het behouden van de offensieve sleutelspelers. Met name quarterback Ryan Tannehill en running back Derrick Henry waren cruciaal voor de spectaculaire run van vorig seizoen. Het bracht de Titans tot helemaal in de AFC Championship game. Lang speelde de vraag wie van de twee de Titans zouden kunnen behouden. Zouden ze gaan voor de quarterback en daar stabiliteit creëren voor de komende jaren? Of toch voor de sensationele running back kiezen, die zeker in de play-offs als een sloopkogel door de tegenstanders knalde?


Het antwoord: de Titans gingen voor beiden. Tannehill kreeg een contractverlenging van vier jaar ter waarde van 118 miljoen dollar, terwijl Derrick Henry de franchise tag opgekleefd kreeg. De Titans willen duidelijk het succesjaar 2019 herhalen en denken dat met exact hetzelfde recept te kunnen bereiken. Deze verlengingen waren echter niet gratis en dus was Tennessee wel verplicht om van enkele andere namen afscheid te nemen. Offensive tackle Jack Conklin verkaste naar de Browns en ook Pro-Bowler Jurrell Casey werd van de hand gedaan. Hij werd verhandeld naar de Denver Broncos. Cornerback Logan Ryan verdedigt komend seizoen ook andere kleuren, namelijk die van de New York Giants.
De inkomende transfers werden vooral recent gerealiseerd. Vroeg in het tussenseizoen al werd linebacker Vic Beasley aan de selectie toegevoegd. Beasley moet de pass rush een kwaliteitsinjectie geven. Dat was ook nodig na het vertrek van Jurrell Casey. Afgelopen week werd tevens een nieuwe kicker aangetrokken. Head coach Mike Vrabel ging voor een oude bekende uit zijn Patriots-tijd, Stephen Gostkowski. De meest recente aanwinst is niemand minder dan Jadeveon Clowney. De pass rusher tekende een contract voor één seizoen en geeft de Titans een broodnodige versterking in de d-line.


NFL DRAFT


Tennessee had twee gaten op te vullen in de draft: de offensive line en de defensie. Dat is ze met een beperkt aantal picks aardig gelukt. In de eerste ronde kozen ze met de 29ste pick voor offensive tackle Isaiah Wilson uit Georgia. Wilson is gigantische kerel met talent, maar zal wellicht nog tijd krijgen om zich te ontwikkelen. De defensie werd in de tweede ronde aangepakt met de keuze voor cornerback Kristian Fulton uit LSU. Fulton wordt door velen als een toptalent beschouwd en de Titans kregen veel lof voor deze pick. Op termijn moet hij de vertrokken Logan Ryan doen vergeten.


In de derde ronde kozen Vrabel en co voor running back Darrynton Evans uit Appalachian State. Evans is kleiner en vinniger dan Derrick Henry en lijkt een complementaire tandem te zullen gaan vormen met zijn veel grotere collega. Verder in de draft was er nog aandacht voor de defense in de vorm van defensive tackle Larrell Murchison (NC State).
Tennessee Titans preview


OFFENSE


De Titans winden er in 2020 geen doekjes om. Hun offense wordt opgebouwd rond twee hoekstenen: Derrick Henry en quarterback Ryan Tannehill. Dat is een kracht, maar meteen ook een zwakte voor de Titans. De tegenstander zal intussen wel weten waar het zich aan kan verwachten. Bovendien rekenen ze erop dat beide heren voor dezelfde productie kunnen blijven zorgen. Bij Derrick Henry is die hoop enigszins gegrond. Hij is een bulldozer en haalt al twee seizoenen op rij meer dan 1000 rushing yards. Als hij heel blijft, komt het wel goed met de bijdrage van Henry.


Tannehill daarentegen lijkt een wild card. Het valt op dit moment onmogelijk te zeggen of de explosie van de comeback player of the year 2019 een uitschieter was, dan wel een echte stap voorwaarts in zijn carrière. In de zeven seizoenen voor hij bij Tennessee belandde, gooide Tannehill de bal nooit verder of haalde hij nooit zo’n hoge passer rating of completion percentage.
Hij krijgt in ieder geval wel wat interessante wapens ter beschikking om op z’n minst zijn niveau aan te houden. A.J. Brown is in zijn tweede seizoen al meteen de belangrijkste receiver van de Titans en moet verder bouwen op een indrukwekkend rookie seizoen. Daarin hengelde hij meer dan duizend yards binnen. Een ander belangrijk target is tight end Jonnu Smith. Smith start zijn vierde seizoen bij de Titans en ook hij liet in 2019 de beste cijfers van zijn jonge carrière optekenen. Daarenboven hebben de Titans een capabele, doch onspectaculaire, o-line die de quarterback voldoende moet weten te beschermen.


DEFENSE


De defense van de Titans was tot twee dagen geleden een stevig vraagteken. Ten eerste heeft Tennessee ervoor gekozen om, na het pensioen van Dean Pees, zonder defensive coordinator verder te gaan. De verdediging werd afgelopen seizoen bovendien gradueel slechter. Waar ze in de eerste zes games slechts 15,3 punten per game opgaven, was dat in de tien games daarna opgelopen tot 23,9. Daarbij hebben ook nog eens twee sleutelspelers van de defensie, Logan Ryan en Jurrell Casey, andere oorden opgezocht.


Er is wel nieuw bloed in de vorm van linebacker Vic Beasley en uiteraard kersverse defensive end Jadeveon Clowney. Zeker de toevoeging van Clowney geeft de Titans-defensie een stevige kwaliteitsinjectie. De secondary is, zeker op papier, bovengemiddeld met namen als Malcolm Butler, Adoree Jackson en safety Kevin Byard. Als de puzzelstukjes goed in elkaar vallen, kunnen de Titans rekenen op een degelijke defensie. Door een gebrek aan breedte mag er echter niet al te veel verkeerd gaan aan die zijde van de bal.


CONCLUSIE


Alle hoop van de Titans rust op de verwachting dat ze met dezelfde recepten gelijkaardige (of zelfs betere) resultaten kunnen behalen. Dat is vooral in het geval van Tannehill een risico. Heeft Tannehill definitief een knop omgedraaid in zijn hoofd en wordt hij consistent een top-tien-quarterback in de NFL? Of vervalt hij terug in zijn oude, veel mindere vorm? Gezien de geschiedenis valt het te vrezen dat het laatste het geval zal zijn. Mocht dat gebeuren, dan zullen de Titans opnieuw in hetzelfde bedje ziek zijn. Dat betekent dan maar één ding: voor het vijfde seizoen op rij 9-7.
Voorspelling: 9-7


Lees hier alle NFL 32-in-32 previews voor het aankomende seizoen!

Cover foto: Getty Images

Toon Aerts
Houdt de Belgische NFL-eer hoog.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here

Gerelateerde artikelen