NFL 32-in-32 | Green Bay Packers: herhaling van zetten?

Door

men Het NFL-seizoen komt er langzaam aan en om jou als volger van SportAmerika optimaal voor te bereiden op het nieuwe seizoen, nemen we in de 32-in-32 reeks elk team onder de loep! Van de nieuwkomers, tot de jonge draftees en de nieuwe stand van zaken op de depth chart: alles komt aan bod. In deel 29 het team dat vorig jaar positief verraste en daar dit jaar nog een schepje bovenop wil doen: de Green Bay Packers preview!


FREE AGENCY


Zijn de Green Bay Packers er sinds het goede vorige seizoen op vooruitgegaan? Het antwoord is nee. De afgelopen zomer was er vooral één van gaan. Zo vertrok starting tight end Jimmy Graham naar de rivaal (Chicago Bears). Daarnaast vertrokken aanvallend gezien ook Geronimo Allison, tevens naar een divisiegenoot (Detroit Lions), starting right tackle Ryan Bulaga (Chargers) en starting full back Dan Vitale (Patriots). De grootste klap kregen de kaaskoppen echter aan de verdedigende kant van de bal. Zo vertrokken er twee belangrijke linebackers. Blake Martinez ging voor het grote geld naar de New York Giants, terwijl back-up LB B.J. Goodson vertrok naar de Browns. OLB Kyler Fackrell ging Martinez en cornerback Tramon Williams kreeg nog geen nieuw contract. De vraag is of dit nog gaat gebeuren.

WIE ZIJN DAN DE VERVANGERS?

Zijn er dan spelers bijgekomen om hen te vervangen? Het antwoord is ja: deels in free agency en deels in de NFL Draft. Via free agency werden LB Christian Kirksey en tackle Ricky Wagner gehaald. Kirksey moet Blake Martinez vervangen, terwijl Ricky Wagner als vervanger van Bulaga de rechterkant van Aaron Rodgers veilig moet houden. Ook Devin Funchess werd aangetrokken, maar hij wil geen risico te nemen en kiest voor een opt-out. Er is sowieso sprake van een trend bij alle aanwinsten van de Packers. Ze zijn namelijk allemaal flink geblesseerd geweest en spelen nu voor een relatieve goedkope deal twee jaar lang bij de Packers. De Packers kozen dus voor goedkope vervangers.


NFL DRAFT


Tijdens de draft werden andere needs deels aangepakt. Deels, want aan de grootste need (receiver) werd opvallend genoeg totaal geen aandacht besteed. Wat het allemaal nog opvallender maakt, is het feit dat de receiver class van 2020 één van de sterkste was sinds jaren. Geen receiver dus voor Green Bay, maar wat dan wel? In de eerste ronde bleken de geruchten waar te zijn. Utah State QB Jordan Love werd met de 26ste pick gedraft door de ploeg uit Green Bay. Verrassend, aangezien Aaron Rodgers nog een contract heeft voor vier jaar en voorlopig niet van plan is om te stoppen.

Met Bryce Love wordt echter een ruwe diamant met een kanon van een arm gehaald. Hij zal echter wel tijd nodig hebben om zich te ontwikkelen. Het voordeel is dat de Packers hun speelstijl niet op Love hoeven aan te passen. Hij lijkt qua kwaliteiten en vooral speelstijl namelijk extreem veel op Aaron Rodgers.

Wie dacht dat de Packers vervolgens niet een nog grotere verrassing uit de hoge hoed konden toveren, had het vervolgens goed mis. Met de 62ste pick (2de ronde) werd Boston College RB AJ Dillon gedraft. Hij zal de voornaamste back-up zijn van breakout RB Aaron Jones. Dillon lijkt vooral in de redzone een enorm wapen te zijn en heeft tevens benen waar Clarence Seedorf jaloers op zou worden.

OL EN DEFENSE PRIORITEIT IN LATERE RONDES

In de derde en vijfde ronde werden vervolgens Josiah Deguara (TE/FB) en Kamal Martin (ILB) gedraft. Deguara lijkt vooral de opvolger te gaan worden van Dan Vitale. Voorlopig moet hij zich namelijk richten op de fullback-positie. Kamal Martin is de vervanger van de vertrokken B.J Goodson en zal in eerste instantie als back-up voor Kirksey gaan fungeren. Martin moet zijn debuut echter wel uitstellen, want hij ligt er voorlopig uit met een blessure. Daarom mist hij de start van het seizoen. De drie picks daarna werden allemaal besteed aan de offensive line. Guard Jon Runyan, Tackle Simon Stepaniak en center Jake Hanson werden in de zesde ronde gedraft. Alle drie zullen ze voorlopig onderdeel zijn van de back-up offensive line. Vooral Runyan en Hanson hebben potentie om vervolgens door te groeien naar een starter.

Tot slot werden in ronde zeven en acht safety Vernon Scott en DE Jonathan Garvin gedraft. Vernon Scott zal moeten strijden voor een plek als back-up op de safety-positie. Garvin zal een back-up DE zal zijn die zich vooral gaat focussen op de DT-positie. Daar is op dit moment namelijk wat minder concurrentie.

Green Bay Packers preview


OFFENSE


De offense van de Packers behoorde vorig jaar niet tot de tien beste van de NFL. In bijna elke categorie waren ze ergens rond plek 15 terug te vinden. Wie kijkt naar het roster en de opties die Aaron Rodgers tot zijn beschikking heeft, kan dat wel begrijpen. Aaron Rodgers zelf heeft nog een contract voor vier seizoenen, waarvan hij de twee jaar na dit seizoen $36 en $39 miljoen gaat verdienen. Met Bryce Love is er ingespeeld op de toekomst, maar Rodgers zal meer naar het heden kijken. De jaren beginnen tenslotte te tellen.

STABIELE OFFENSIVE LINE

Wat in het heden steeds belangrijker wordt voor Rodgers is de offensive line. Blessures zijn killing geweest voor de QB. Daarbij worden zijn kwaliteiten en atletisch vermogen buiten de pocket met het seizoen minder. Daarom is een stabiele offensive line zeer belangrijk. In deze categorie staan de Packers eigenlijk jaar in jaar uit stabiel in de top tien. Dit jaar zijn de namen voor het merendeel hetzelfde.

Corey Linsley is de startende center, terwijl Elgton Jenkins en Billy Turner op het oog de linker- en rechter guard worden. Toch is het ook mogelijk dat Lane Taylor op RG speelt en Billy Turner op RT. Billy Turner heeft echter een blessure opgelopen en zal voorlopig rust moeten nemen. Dit betekent dat Lane Taylor waarschijnlijk in de basis als RG zal starten. Op left tackle staat een zekerheidje: David Bakhtiari. Al jaren behorende tot de beste tackles in de NFL. De grote vraag is echter hoe nieuwe aanwinst Rick Wagner het als vervanger van Bryan Bulaga op right tackle gaat doen. Zeker nu Billy Tuner er voorlopig uit ligt, is hij daar de meest voor de hand liggende optie. Verder zit het met de breedte van de OL in het geval van blessures ook meer dan prima. Daar heeft de afgelopen draft wel voor gezorgd.

ALLE BALLEN OP DAVANTE ADAMS EN AARON JONES

Op de skill-posities zijn de zorgen vrij groot. Ook dit seizoen lijken Adams en Jones de offense samen met Aaron Rodgers te moeten dragen. RB Aaron Jones (aflopend contract) en Davante Adams zijn ook dit jaar weer met afstand de beste spelers waar AR12 over kan beschikken. Met AJ Dillon is er een prima redzone threat toegevoegd aan het RB-korps, terwijl Jamaal Williams ook nog steeds een prima functionerende back-up is.

Op receiver is de spoeling erg dun, jong en vooral erg onzeker en inconsistent. De namen: Marquez Valdes-Scantling (outside receivers), Allen Lazard, Equanimeous St. Brown en Darrius Shepherd (slot receivers). Voorlopig lijken Marquez Valdes-Scantling (outside) en Allen Lazard (slot) de namen te zijn die naast Adams op het veld staan. Vooral van Lazard wordt komend seizoen veel vooruitgang verwacht. Meer van dit dus.

Dan nog de TE-positie. Ook daar is de situatie alles behalve om naar huis te schrijven. Ervaren rot Mercedes Lewis loopt nog steeds rond en is de meest bekende naam op de positie. Daarnaast zijn er jonge gasten als Jace Sternberger, Robert Tonyan en wellicht rookie Josiah Deguara. Hoe dan ook: ook op die positie heeft Rodgers op het oog geen stabiele offensieve wapens tot zijn beschikking. Kortom: Aaron Rodgers zal samen met head coach Matt LaFleur opnieuw iets uit zijn hoge hoed moeten toveren.


DEFENSE


Het succes van de Packers moet komend seizoen gecreëerd worden door de defense. De defense die vorig jaar tijdens het off-season werd getransformeerd en vervolgens tijdens het seizoen wedstrijd na wedstrijd uitblonk. Toch wordt er een positie eigenlijk maar door één man bemand: defensive tackle. Het was vorig jaar met afstand de zwakste positie van de Packers en dat lijkt dit jaar niet anders te zijn.

Kenny Clark draagt de positie zo’n beetje in zijn eentje en kreeg afgelopen zomer dan ook meer dan terecht een nieuw contract. Hij is nu de op vier na best betaalde DT in de NFL. Samen met Dean Lowry en Montravious Adams moet hij de defensive line vormgeven. Een defensive line die qua breedte niet zo heel sterk is. Dit was vorig jaar ook terug te zien. De d-line werd toen regelmatig omver gerend door de running backs van de tegenstander en de run game defense liet vaak te wensen over. Dat is daarmee dus een groot verbeterpunt voor de defense van de kaaskoppen. Men moet die verbeteringen echter wel maken met dezelfde namen als vorig seizoen.

KAN KIRKSEY DE ROL VAN MARTINEZ OVERNEMEN?

Op de linebacker-positie (Packers spelen 3-4 defense) zijn Christian Kirksey en Oren Burks komend seizoen de inside linebackers. Kirksey moet de oerdegelijke Blake Martinez doen vergeten, terwijl Oren Burks zal proberen stappen te gaan zetten vergeleken met vorig seizoen. Let op deze positie vooral op Ty Summers en Kamal Martin. Zij zijn nu de back-ups, maar zijn zeker spelers om komend seizoen in de gaten te houden. Zeker Martin leek, voor zijn blessure, zelfs al tegen een basisplaats aan te hikken.

Aan de zijkanten zijn het de ‘Super Smith Bros’ die de QB onder druk moeten gaan zetten en de zijkanten moeten gaan verdedigen. Preston Smith en Za’Darius Smith speelden vorig jaar allebei op Pro Bowl-niveau en zullen dat dit seizoen proberen te herhalen. Met bijvoorbeeld Rashan Gary nog achter de hand is dit de sterkst bezette linie van de Packers. Kirskey en Smith zijn ook meteen de ‘oudste’ spelers van een verder jonge defense.

KAN DE SECONDARY ZICH VERDER ONTWIKKELEN?

Tot slot de secondary, die vorig jaar wisselvallig was. Op sommige momenten zag het er fantastisch uit en was er niemand te vinden die vrij stond. Op andere momenten was het echter gatenkaas en kregen ze de ene naar de andere diepe pass om de oren. Adrian Amos en Darnell Savage vormen op de safety-positie weer een dynamisch en ijzersterk duo. Op cornerback zijn Jaire Alexander, Josh Jackson en Kevin King de belangrijkste namen. Een ijzersterke secondary, op papier, waar men toch stabiele resultaten mee kan behalen. Ook op deze positie is er dus stabiliteit ten opzichte van vorig jaar. Alle ingrediënten om stappen te zetten zijn dus aanwezig.


CONCLUSIE


De Packers verrasten (zeker tijdens het reguliere seizoen) vriend en vijand door 13-3 te gaan en vervolgens in de play-offs de Conference Championship te halen. De selectie is er echter met het vertrek van Blake Martinez, Kyler Fackrell en Bryan Bulaga niet per se op vooruitgegaan. Daarnaast zijn de aanvallende opties nog steeds erg gelimiteerd. Daar komt dan wel weer bij dat de offensive line, QB en defense-posities stabiel zijn.

Een 13-3 record is realistisch gezien niet haalbaar. De Packers zullen desondanks ook niet extreem ver terugzakken en blijven de grote favoriet in de NFC North. De Vikings hebben zich echter wel weten te versterken. Zij zitten de Packers op hun hielen en hebben zo’n beetje exact dezelfde problemen als de Packers. Het wordt hoe dan ook een mooie strijd tussen de twee rivalen om de winst in de NFC North.

Voorspelling: 11-5


Lees hier alle NFL 32-in-32 previews voor het aankomende seizoen!

Photo: Jeff Hanisch/USA TODAY Sports

Reageer op dit artikel

Je mailadres komt niet op de site te staan.

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.

Ook leuk om te lezen